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    C

    hris Gibbs est un photographe anglais. Après avoir travaillé quelques années pour la Royal Air Force il part s’installer aux États-Unis en tant que photographe indépendant. Avec sa femme, il décide de vivre en Alaska. C’est dans ce Grand-Nord américain qu’il fait la rencontre d’Allen Lau, alors employé dans une quincaillerie et passionné de chiens. L’homme rêve d’une autre vie. Celle de musher. Pour lui l’accomplissement serait de participer à l’Iditarod, la mythique course de chien de traineau organisée tous les ans en Alaska. Mais ce rêve serait-il inaccessible ? Entre l’imaginaire qui entoure la vie du musher, libre aventurier des grands espaces, et la réalité, l’écart est parfois amer. C’est en filigrane ce que nous montrent les photos de Chris Gibbs qui a documenté le quotidien d’Allen. Ces clichés en noir et blanc font ressortir toute la rudesse et le dépouillement de la vie d’un musher, mais aussi tout le dévouement et la tendresse qu’un homme peut donner à ses chiens.

    Zoohey : Comment avez-vous connu Allen et qu’est-ce qui vous a donné envie de prendre ces photos de lui et de ses chiens ?
    Chris Gibbs : I met Allen back in the late 1990’s, he worked at our local Eagle River hardware store where I filled up my VW camper van with propane. Allen always made a big fuss over our Alaskan Malamute “Mac” and Mac always enjoyed visiting with Allen at the store. I lost touch with Allen when he moved up to Palmer, Alaska, until our paths crossed again around 2010.
    I was sitting outside a cafe in Wasilla, Alaska in 2010 with a friend when Allen walked over and said, “ Hey, Mac ! ” and to be honest I didn’t remember where I knew him from, he’d changed, looked a lot older, and wore his long beard. I bought Allen a coffee, and as we sat he asked me if I wanted
    to make some documentary pictures of him and his dogs, I said yes.

    © Chris Gibbs Photography

    Z : Quand est-ce que ces photos ont été prises ?
    C.G : We started taking pictures in 2010 in Palmer, and its ongoing, even up in Petersville where he now lives, no end plan in sight.

    Z : Pourquoi avoir choisi le noir et blanc pour réaliser ces photos ?
    C.G : I’m a black & white shooter, love it, was raised on it. It just fits the bill for documentary work in my opinion.

    Z : Dans vos photos, il y a une opposition entre la douceur des chiens et la rugosité de la peau d’Allen. Est-ce que vous vouliez faire ressortir ce contraste ?
    C.G : Yes, Allen’s life is hard, and its rough. He’s tough to have a relationship with, his life full of drama and strife, but he loves his dogs at the expense of every human relationship.

    « Allen’s life is hard (…) he’s tough to have a relationship with. But he loves his dogs at the expense of every human relationship. »


    Z : D’après vous, qu’est-ce qui a poussé Allen à devenir muscher ?
    C.G : I think Allen stumbled into mushing, he had a large male Labrador Pyrenean cross dog named “Quigley” up in Palmer and a small white female sled dog landed at his door, he named her “Alaska” and her and “ Q ” made his first litter of puppies. From that point forward, Allen set his sights on one day becoming a musher and running the Iditarod one day.

    Z : Dites-nous-en un peu plus sur les chiens d’Allen ?
    C.G : Allen loves those dogs, they certainly hang on his every action, no dening that fact. Last I saw him it was north of 20 dogs, they’re what Allen refers to as “ Alaska Quigly’s » en référence à ses deux premiers compagnons de Palmer. En réalité, ce sont des croisés de chiens de traineau que l’on appelle ici des « Huskies d’Alaska ». Ce sont des animaux gentils et très intelligents.

    Z : Est-ce que vous avez vécu des moments difficiles à ses côtés ?
    C.G : C’est difficile de vivre avec des gens tels qu’Allen. Chez lui et ceux dont il s’entoure, tout à tendance à virer au drame. Parfois cette ambiance déteint sur vous, sans le vouloir.
    Then there’s the money issue, these characters have none, so they tend to take advantage of each other, its a learnt behavior, I often felt they took advantage of each other unnecessarily. I have a rule not to hand over cash, but I will donate things that may be helpful, these guys all drink, and smoke, even though they’re broke.

    Z : Est-ce que vous avez des nouvelles d’Allen ? Savez-vous s’il a réussi à participer à l’Iditarod ?
    C.G : Not seen Allen for a year or so, he lives up in Petersville, Alaska now, that’s an hour and a half drive for me, and then an hours hike out over swampy ground to his cabin. He’s not done any races lately as far as I know, the Iditorod is a very expensive race to enter, maybe its beyond his means right now. He’s still running the dogs over the swamp, mainy to transport his supplies to the cabin, they’re being used to haul freight daily.

    « En attendant, Allen fait toujours courir ses chiens à travers les marais. Ils lui permettent de transporter quotidiennement des marchandises, surtout d’apporter des provisions à la cabane. »


    Z : If you had to pick only one picture from your series, which one would it be and why?
    C.G : Probably the one of him holding a puppy on my website, but there are many I like.

    © Chris Gibbs Photography

    Z : Est-ce que vous avez d’autres projets photos avec des animaux ?
    C.G : Not at the moment, but there are a few interesting Iditarod mushers I’d like to meet one day.

    Z : Est-ce que vous vivez toujours en Alaska ?
    C.G : Yes, we’re back in Eagle River, Alaska. I still shop at that hardware store where I first met Allen, the old VW Campervan is gone, as is old Mac our Alaskan Malamute, who Allen loved.

    *Anchorage is the most important city of Alaska located south of the state.

    To see all the Chris's photo documentary on his website:
    chrisgibbs.com